¿Qué pasaría si hubiera una tecnología que le permitiera tener una PBX sin el bloqueo del proveedor? ¿Qué pasaría si esa tecnología pudiera usar las CPU más rápidas y baratas? ¿Qué pasaría si fuera de código abierto, lo suficientemente flexible como para permitir que sus desarrolladores extiendan el sistema, con el respaldo de una comunidad?

Pues lo hay. Se llama Asterisk y es un PBX de código abierto, un socio perfecto para VoIP. A diferencia de la tecnología de los principales proveedores de telefonía, Asterisk es completamente flexible. Permite a los desarrolladores competentes crear y ampliar sistemas para comportarse exactamente como esperan sus usuarios finales.

Al ser de código abierto, tiene una comunidad de desarrollo interesada en su calidad, seguridad y rendimiento. Esto permite que Asterisk evolucione junto con las tecnologías subyacentes. Como dijo Geoffrey A Moore en Crossing the Chasm [1] "... la flexibilidad y adaptabilidad del producto, así como el servicio continuo de la cuenta, deben ser componentes críticos de la lista de verificación de evaluación de cualquier comprador".

Aquí echamos un breve vistazo a por qué surgió Asterisk, particularmente en comparación con los principales proveedores de telefonía, y dónde obtener ayuda e información.

Dependencia de un proveedor

Históricamente, los vendedores de telefonía tenían un acuerdo de bloqueo perfecto. Los clientes tenían que usar sus sistemas patentados, con hardware antiguo y bases de código monolíticas. Los sistemas eran caros y rígidos, por ejemplo, los cambios en la aplicación solo podían ser realizados por el propio equipo de desarrollo del proveedor. Era casi imposible tener solicitudes de funcionalidad para el usuario final.

Con la creciente popularidad de VoIP, los vendedores simplemente cambiaron su postura. Por ejemplo, Nortel desarrolló su producto Business Communications Manager. Es muy completo y la Guía de operaciones tiene unas 999 páginas, pero está destinado al instalador, operador y administrador del sistema.

A modo de ejemplo, la configuración Transferencia de timbre diferido, que controla el número de timbres antes de que la llamada se reenvíe a un teléfono principal, se puede establecer en Desactivado, 1, 2, 3, 4, 6 o 10 timbres. Esto es típico de un estándar industrial de facto; comenzó como un gesto hacia la flexibilidad, pero nunca progresó y ahora está integrado en el software.

Si el bloqueo solo se limitara al número de anillos, la situación habría sido aceptable para todos, excepto para los clientes más exigentes. Sin embargo, este no fue el caso.

Un poco antes del cambio hacia VoIP, los proveedores de tecnología informática comenzaron a explotar las capacidades de las CPU baratas de alta potencia. Los proveedores de bases de datos como Oracle competían con empresas como Microsoft al unir muchas CPU para formar motores de procesamiento en paralelo. Mediante el uso de CPU de consumo y el sistema operativo Linux, podrían ofrecer grandes cantidades de potencia de procesamiento a un costo mucho menor.

El mismo cambio no ocurrió en la industria de las telecomunicaciones debido al dominio de algunos de los principales actores y sus clientes encerrados.

Zapata

La industria necesitaba un cambio de paradigma y un consultor de telecomunicaciones llamado Jim Dixon propuso uno. Algunos fabricantes ya habían comenzado a construir tarjetas propietarias para instalar en una computadora para manejar algunas líneas POTS. Las tarjetas requieren un procesador 286 que se ejecute en MS-DOS. Sin embargo, estos sistemas todavía eran muy caros y Dixon estaba cada vez más frustrado con los costos para sus clientes.

El avance de Dixon fue reconocer que las CPU serían mucho más rápidas y que la tecnología de las tarjetas podría pasar al procesamiento de la CPU. Él ideó una nueva tarjeta de Arquitectura Estándar de la Industria (ISA) con un controlador adjunto escrito para BSD UNIX. Llamó a la carta "Tormenta", español por tormenta, y nombró a la empresa como el general Emiliano Zapata, el revolucionario mexicano.

Un especialista en Linux, Mark Spencer, volvió a formatear el software para Linux. Él ya tenía un concepto, Asterisk, esperando una tecnología habilitadora, y esto era todo. Las tarjetas evolucionaron y se comercializaron bajo la marca Digium y Asterisk se convirtió en código abierto.

Open Source

Asterisk ahora se ejecuta en Linux, BSD y OS X y maneja VoIP en 4 protocolos. Un desarrollador competente con habilidades de telefonía puede usarlo para construir y extender una PBX. Está basado en estándares, por lo que puede interactuar con cualquier equipo de telefonía desarrollado según los estándares de la industria.

Es un ajuste ideal para VoIP, ya que no necesita hardware adicional. Los clientes simplemente eligen un proveedor de VoIP DID como IDT para llamadas entrantes y salientes.

Comunidad asterisco

Existe una comunidad de Asterisk para intercambiar ideas, negocios y apoyo [3]. Estos son manejados por una serie de listas de correo basadas en suscripción:

- asterisk-app-dev - Discusiones de desarrollo de aplicaciones
- revisión de código de asterisco - Revisiones de código de pares
- seguridad de asterisco
- asterisk-users - La ruta principal para obtener soporte

Asterisk, el socio perfecto para VoIP

Asterisk cumple la visión de Jim Dixon y Mark Spencer al permitir que las empresas se beneficien de la telefonía de alta calidad y bajo costo sin necesidad de un proveedor. Al utilizar hardware básico con software de código abierto, Asterisk es el socio perfecto para VoIP.